Comment l’aérodynamisme dicte le design des voitures de course

Dans les premières formes de course automobile, la réduction de la traînée était la seule préoccupation liée à l’aérodynamique. Au début du XIXe siècle, les voitures de course avaient l’habitude d’avoir une forme profilée, semblable à celle d’un cigare, principalement pour réduire la traînée.

Le début du sport automobile a connu de grands développements dans d’autres domaines, comme la technologie des pneus et des moteurs ou encore l’arrivée du turbocompresseur, et il est donc difficile de quantifier les bénéfices de la performance des voitures provenant de la réduction de la traînée dans les voitures de course sur circuit. On sait, cependant, que la réduction de la traînée a été le principal facteur de performance des voitures battant le record de vitesse sur terre.

Avec le souci croissant de réduire la traînée aérodynamique, des formes de plus en plus aérodynamiques ont commencé à apparaître. L’ensemble de la voiture a été conçu de manière à assurer une circulation d’air fluide et sans perturbation autour de la voiture. Cela a conduit à la génération de portance aérodynamique sur les voitures de course. Cela a réduit l’adhérence disponible. Cela aurait pu être perçu par les conducteurs de l’époque comme une perte de vitesse dans les virages et une sensation de légèreté au volant, mais les aérodynamiciens soutiendraient que seule la traînée était un paramètre important.

C’est à l’ingénieur suisse Michael May, en 1956, que l’on doit les premiers efforts visant à introduire la génération d’efforts de descente (ou du moins la réduction de la portance) dans les courses automobiles. Il s’est rendu compte que les avions se maintiendraient en l’air grâce à la génération de tonnes de portance à travers leurs ailes, et que le principe pouvait être appliqué pour générer une force descendante en installant une aile à l’envers.

May a ensuite installé une aile inversée agissant à travers le centre de gravité de sa Porsche Spyder. L’aile pouvait être inclinée de -3° (nez vers le haut) à +17° (nez vers le bas), mais les scrutateurs ont jugé le concept illégal, et la première voiture à ailes n’a jamais couru.

Pendant ce temps, les prototypes de voitures de sport profiteraient de leurs grandes surfaces de plan et de leurs vitesses maximales pour générer une force descendante par l’installation de spoilers afin de perturber le flux d’air lisse et générateur de portance. C’était la première fois que le monde de la course voyait les temps au tour réduits grâce à l’aérodynamique de réduction de la portance et de l’effort à la baisse.

C’est alors que l’ingénieur américain Jim Hall se souvient une fois de plus (la plupart des gens dans le monde avaient oublié ou n’avaient jamais entendu parler des tentatives antérieures de Michael May) que les ailes peuvent garder les avions lourds dans les airs et que le concept peut être adapté pour générer une force descendante. Hall a ensuite créé la voiture de course Chaparral 2E CanAm, crédité d’être la première voiture à avoir jamais couru avec des ailes pour générer une force descendante en 1966. On dit que la Chaparral 2E a établi le paradigme pour pratiquement toutes les autres voitures de course construites depuis.

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